Ouvrant un nouveau chapitre dans le traitement du COVID-19 – emprunté à la lutte réussie contre le virus du sida – le géant  Pfizer a annoncé aujourd’hui des résultats encourageants pour un régime de pilules de 5 jours pour traiter les infections précoces par le SRAS-CoV-2. Dans un essai qu’un groupe de surveillance externe a interrompu tôt parce que le traitement semblait si prometteur, le composé expérimental de la société a réduit les hospitalisations de 89 % chez les personnes traitées dans les 3 jours suivant l’apparition des symptômes, et de presque autant chez les personnes qui ont commencé à prendre les pilules dans les 5 jours. jours. L’antiviral Pfizer est un inhibiteur de protéase, une classe de médicaments bien étudiée qui a révolutionné la lutte contre le VIH et qui a un dossier de sécurité connu.

« Tout ce que je dirais, c’est ‘Yahoo !’ », déclare Mark Denison, virologue à l’Université Vanderbilt qui a travaillé sur le développement de médicaments contre le SRAS-CoV-2. « C’est une merveilleuse nouvelle. »

L’annonce de Pfizer fait suite à d’autres nouvelles prometteuses sur le traitement du COVID-19 : une pilule antivirale de Merck & Co., qui fonctionne selon un mécanisme différent, a été approuvée au Royaume-Uni cette semaine. Denison et d’autres scientifiques disent que si le traitement de Pfizer rejoint l’arsenal pandémique, il pourrait rapidement devenir une arme puissante pour prévenir les symptômes graves de COVID-19 et aider les patients à éliminer le virus plus rapidement, ce qui réduirait également la transmission. Bien que l’essai rapporté aujourd’hui n’ait testé le médicament que sur environ 1 200 personnes non vaccinées, il peut également aider ceux qui sont vaccinés et qui souffrent d’une infection révolutionnaire.

L’annonce matinale de Pfizer a été une surprise. (Seulement quelques jours auparavant, mardi, la société a signalé aux investisseurs que l’essai était en cours.) Dans un communiqué de presse, Pfizer a signalé que seulement trois des 389 personnes atteintes de COVID-19 confirmées, soit 0,8%, ont pris son traitement antiviral. dans les 3 jours ont été hospitalisés, contre 27 sur 385, soit 7 %, dans le groupe placebo. Sept de ces patients qui ont reçu le placebo sont décédés par la suite; personne qui a pris la pilule Pfizer ne l’a fait.

Fournir des antiviraux aux personnes dans les 3 jours suivant un diagnostic peut être un défi, et les cohortes d’essai faisaient partie d’un groupe plus large qui a commencé le traitement dans les 5 jours suivant les symptômes. Là, six sur 607 sous antiviral, soit 1 %, ont été hospitalisés, contre 41 sur 612, soit 6,7 %, dans le groupe placebo. En plus d’être non vaccinés, tous les participants avaient au moins un problème de santé, comme le diabète ou une maladie pulmonaire, qui les exposait à un risque plus élevé de COVID-19 sévère.

Comme cela a été le cas pour les entreprises tout au long de la pandémie, Pfizer n’a pas fourni de données détaillées – uniquement les premiers résultats – et le travail n’a pas encore été évalué par des pairs ou publié. Il n’a reçu les résultats que mercredi, lorsque le conseil de surveillance a alerté les responsables de l’entreprise et prévoit de demander une autorisation d’utilisation d’urgence pour le traitement aux États-Unis et ailleurs dès que possible.

Il y a un large accord parmi les médecins et les scientifiques que les médicaments qui paralysent le SRAS-CoV-2 directement et au début d’une infection sont cruciaux pour aider à mettre fin à la pandémie de COVID-19. ligne de défense.) Pendant des mois, le traitement des premiers stades de la maladie a consisté en des soins à domicile de base , tels que beaucoup de liquides, du repos et des analgésiques en vente libre pour soulager les symptômes. « La véritable approche thérapeutique serait un antiviral direct », a déclaré à Science plus tôt cette année Anthony Fauci, directeur de l’Institut national des allergies et des maladies infectieuses .

Les anticorps monoclonaux bloquant les protéines de surface du coronavirus peuvent ralentir l’infection de nouvelles cellules par le SRAS-CoV-2, mais leur application a été entravée par le coût, la disponibilité et la nécessité de les infuser ou de les injecter. En revanche, le candidat ingérable de Pfizer opère à l’intérieur d’une cellule infectée ; il bloque les enzymes, appelées protéases, qui agissent normalement au début du cycle de vie d’un virus pour l’aider à se répliquer (voir graphique ci-dessous). De nombreux inhibiteurs de protéase sont approuvés pour le traitement du VIH, et le composé de Pfizer a une histoire de près de 20 ans. Les scientifiques de Pfizer ont conçu une version du composé en 2003 pour bloquer une protéase dans le coronavirus qui provoque le syndrome respiratoire aigu sévère (SRAS), un cousin du SRAS-CoV-2.

Deux médicaments, deux cibles

Alors que le SRAS-CoV-2 infecte les cellules, se reproduit et se propage, le coronavirus s’appuie sur des dizaines de protéines virales et hôtes pour terminer son cycle de vie. La nouvelle pilule orale de Pfizer inhibe la principale protéase virale utilisée pour créer d’autres protéines pour le virus. Et le médicament de Merck insère un bloc de construction d’ARN défectueux lorsque le virus utilise une enzyme connue sous le nom de polymérase pour copier son génome.

Viral RNARibosomesPolyprotein chainsTranslation of viral proteins2ProteolysisViral proteinsMain protease3Transcription and translation of structural and accessory proteins5Assembly, packaging, and release6Attachment and entry1Molnupiravir (Merck)RNA replicationRdRpNSP9Replication transcription complex4Circulating RNAPF-07321332 (Pfizer)
V. ALTOUNIAN/ SCIENCE

Puis le SRAS s’est calmé et Pfizer a mis le produit en veilleuse. L’année dernière, la société l’a dépoussiéré, a découvert qu’il pouvait empêcher le SRAS-CoV-2 de se répliquer dans les cellules humaines et a commencé à le développer pour COVID-19. Une première version, testée il y a environ un an, a été administrée par voie intraveineuse, et la société a ensuite conçu une tablette plus facile à livrer .

Le traitement Pfizer consiste en fait en deux médicaments distincts : l’inhibiteur de la protéase SARS-CoV-2 conçu par Pfizer, connu sous le nom de PF-07321332, et un médicament générique anti-VIH vieux de plusieurs décennies appelé ritonavir qui augmente l’efficacité des inhibiteurs de la protéase. La société a ajouté le ritonavir au régime lorsqu’elle est passée d’un traitement intraveineux à une pilule. En effet, sous forme de comprimés, l’inhibiteur de protéase était métabolisé trop rapidement, décomposé par le corps avant de pouvoir désactiver efficacement le virus, explique un porte-parole de Pfizer.

Pris ensemble, le ritonavir aide à éviter les enzymes qui décomposent l’antiviral Pfizer, le gardant intact dans le corps afin qu’il ait le temps de faire son travail. Dans l’essai actuel, les patients ont pris six comprimés par jour, deux antiviraux de Pfizer et un de ritonavir le matin, et le même régime le soir.

Le régime est également testé dans deux essais supplémentaires. L’un consiste à inscrire des personnes qui présentent un risque standard de développer un COVID-19 sévère, y compris celles qui sont vaccinées ; l’autre propose les pilules à titre préventif aux personnes dont un membre de leur foyer a été testé positif au virus. Ces essais se poursuivent et Pfizer n’a pas encore communiqué leurs résultats.

L’actualité d’aujourd’hui marque la deuxième fois en un mois environ qu’un antiviral COVID-19 semble être efficace. Le 1er octobre, Merck et Ridgeback Biotherapeutics ont annoncé que leur antiviral, appelé molnupiravir, réduisait de moitié les hospitalisations chez les volontaires d’essai . (Cet essai a également été interrompu prématurément en raison de l’efficacité du médicament.) Hier, les régulateurs britanniques ont approuvé le molnupiravir pour les personnes atteintes de COVID-19 léger ou modéré et au moins un facteur de risque, tel que l’obésité. Un comité consultatif de la Food and Drug Administration des États-Unis examinera la thérapie plus tard ce mois-ci.

Le molnupiravir fonctionne très différemment d’un inhibiteur de protéase : il incite le SARS-CoV-2 à incorporer le composé dans son information génétique, codée par l’ARN, et, ce faisant, fait muter le virus à un point où il peut plus longtemps se répliquer. Mais certains experts craignent qu’à long terme, l’utilisation généralisée du médicament puisse stimuler l’évolution de variantes virales nocives supplémentaires . Il reste également des inquiétudes théoriques quant à savoir si le médicament pourrait provoquer des mutations chez les personnes. Donc, avoir une autre option de médicament COVID-19 comme l’inhibiteur de protéase de Pfizer est la bienvenue.

« Les inhibiteurs de protéase sont des antiviraux vraiment puissants, et cela a été démontré avec le VIH et l’hépatite C », explique Celia Schiffer, biologiste moléculaire à la faculté de médecine Chan de l’Université du Massachusetts. D’autres inhibiteurs de la protéase du SRAS-CoV-2 effectuent leurs propres essais cliniques . Dans son communiqué de presse, Pfizer a déclaré qu’il n’y avait aucun effet secondaire notable associé à son candidat médicament.

En fin de compte, disent les scientifiques, les combinaisons de médicaments peuvent être essentielles pour traiter le COVID-19 précoce; que le molnupiravir et les inhibiteurs de protéase agissent sur le virus de différentes manières pourraient faire de leur empilement une stratégie puissante si la résistance à l’un d’eux se généralise. Les traitements contre le VIH et l’hépatite C utilisent tous deux de telles combinaisons maintenant, dit Schiffer. C’est «incroyablement excitant», dit-elle, d’avoir les nouvelles d’aujourd’hui de Pfizer en main et de considérer comment la combinaison des antiviraux oraux qui frappent actuellement les lieux pourrait changer la trajectoire de la pandémie.

Publié dans   Par   Dominique Manga

AUTEUR

Jennifer Couzin Frankel  Rédacteur (THE Science)